Cómo llega el enterovirus al sistema nervioso de los niños

Por qué en algunos casos el enterovirus provoca encefalitis o meningitis

Carlos CasabonaPediatra

El enterovirus causa enfermedades tan conocidas como algunas gastroenteritis o determinadas bronquitis. Y sin embargo, también puede afectar (en muy contadas ocasiones) al sistema nervioso del niño. 

¿Cómo consigue el enterovirus llegar a ocasionar síntomas neurológicos en los niños? ¿Cómo llega hasta el sistema nervioso?

Cómo accede el enterovirus al sistema nervioso de los niños

Pediatra mira niño

La manera que tienen estos enterovirus de llegar hasta el tronco central del cerebro (la parte que controla funciones como la respiración, el ritmo cardíaco, el tono muscular, el equilibrio, el habla o la deglución) e inflamarlo para dar la denominada romboencefalitis, es la siguiente:

1. Una vez que entran por la boca o por la nariz, los enterovirus se implantan en la faringe o en la parte distal del intestino y comienzan a replicarse pasando a los ganglios cercanos y, de ahí, por la sangre, alcanzan el hígado, el bazo, la médula ósea (el interior esponjoso de los huesos) y más ganglios linfáticos.

2. La mayoría de veces, la cosa no va a más, bien porque el virus no es muy 'fuerte' o bien porque nuestro sistema inmunológico lo ha eliminado. Se correspondería con  una infección subclínica, es decir, no llegamos a tener síntoma alguno, o sería muy leve.

3.  Si el virus tiene alta capacidad de replicación y/o el sistema defensivo del huésped no está en sus mejores momentos, tiene lugar, entre el 2º y el 7º día, una segunda invasión de virus (viremia) que envalentonados, ya dan los síntomas como fiebre, tos, mocos, diarrea, leve decaimiento, erupciones en la piel...

4. Se piensa que muchos casos de niños con fiebres durante dos o tres días en los que no hay otros síntomas y se resuelven solos, son producidos en realidad por este tipo de virus. Solo en un número reducidísimo de casos (en comparación con los millones de infecciones banales por enterovirus que existen ) los virus aún se ponen más agresivos y si el sistema inmune falla, van directos a zonas importantes de nuestro organismo como el encéfalo, las meninges, los pulmones o el corazón para producir daños en sus tejidos.

Curiosidades sobe el enterovirus y los niños

- Se ha visto que hay un predominio teórico de casos en niños sobre las niñas, cuando son pequeños, invirtiéndose, después de la pubertad, esta relación.

- La eliminación de virus por heces puede durar 2 meses en los niños afectados (de ahí la importancia de lavarse bien las manos y manejar correctamente los cambios de pañal en guarderías); el período de incubación de estos virus puede oscilar entre 2 y 20 días. 

- Se piensa que haya podido cambiar recientemente la estructura de alguno de estos virus (el A71 y el  D68) y sean los causantes de la mayor frecuencia de casos con síntomas graves neurológicos o respiratorios

- No debe de cundir, pues, de ninguna manera, un temor paralizante que nos empuje a no llevar a nuestros hijos a la guardería o al colegio, si el niño no tiene fiebre o presenta signos o síntomas preocupantes. Hay protocolos de actuación en toda la red sanitaria para poder atender de la manera más eficiente posible los casos importantes que pudieran surgir. 

Bibliografía consultada: 

Tratado de Pediatría M Cruz, 2006

Enterovirus Infections of the Central Nervous System in Children (H. Rudolph H. Schroten febrero 2016)

Meningitis por enterovirus. Características epidemiológicas, clínicas y de laboratorio en una serie de 60 niños. (C. Pérez Méndeza)

Departament de Salut Generalitat de Catalunya